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Pesquisadores têm feito grandes esforços para desvendar o mistério por detrás da extinção do Gigantopithecus blacki, um primata de imensa estatura que outrora percorria as florestas do que hoje é a China. Com mais de três metros de altura e pesando até 300 quilos, o Gigantopithecus era um espetáculo para ser visto, mas seu tamanho impressionante pode ser o que levou fim a sua espécie.

A chave para compreender o desaparecimento de G. blacki reside na adaptabilidade ambiental, nomeadamente durante um período há cerca de 600.000 anos, quando o clima da Terra começou a tornar-se mais sazonal, alterando a paisagem florestal. As florestas densas que anteriormente forneciam amplos recursos começaram a mudar, e com estas mudanças surgiu uma procura por versatilidade na dieta e no habitat – uma procura que G. blacki , em contraste com os seus primos evolutivos, achou difícil satisfazer.

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Esta foto aérea de drone mostra algumas cavernas na província de Guangxi, na China, onde restos mortais de G. blacki foram encontrados. Imagem: Yingqi Zhang (IVPP-CAS)

O Livro da Selva basicamente fez dele um grande orangotango. Não sabemos o quanto G. blacki se pareceria com um orangotango, mas era definitivamente um Pongine, portanto, da família certa. Quanto ao pelo laranja – realmente não sabemos”, disse a professora associada Kira Westaway, pesquisadora da Universidade Macquarie cujo novo estudo investigou a extinção de G. blacki, ao portal IFLScience.

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“As mudanças ambientais que começaram há cerca de 600.000 anos realmente acentuaram as capacidades de adaptação de G. blacki em comparação com os P. weidenreichi (orangotangos). O clima mais sazonal criou períodos de seca em que era difícil encontrar frutas e o grande primata G. blacki dependia de alimentos alternativos menos nutritivos, como cascas e galhos, enquanto o orangotango era mais flexível em seus alimentos substitutos, comendo brotos, folhas, flores, nozes, sementes e até insetos e pequenos mamíferos”, explicou Westaway. 

Os imensos benefícios da mobilidade tornaram-se evidentes para os orangotangos, que podiam percorrer distâncias maiores graças à sua capacidade de navegar pelas copas das árvores. Isto proporcionou-lhes uma gama mais ampla de forrageamento, em forte contraste com o forrageamento restrito de G. blacki ao nível do solo devido ao seu tamanho robusto. Surpreendentemente, ao longo deste período de turbulência ambiental, G. blacki continuou a crescer em tamanho, dificultando ainda mais a sua capacidade de adaptação, enquanto os orangotangos se tornaram menores e mais ágeis.

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As informações sobre a extinção de G. blacki foram obtidas a partir de um extenso estudo liderado por Westaway, envolvendo o exame meticuloso de pólen, fósseis e sedimentos recolhidos em 22 cavernas na província chinesa de Guangxi. Capturadas nessas camadas sedimentares, há evidências da transição das outrora abundantes florestas densas, adequadas para G. blacki , para uma paisagem mais variada que não poderia mais suportar as necessidades alimentares e de habitat singulares do primata gigante.

Embora a sua aparência exacta permaneça especulativa, a afiliação com os orangotangos sugere uma linhagem semelhante, embora envolta em mistério devido aos escassos registos fósseis, composta predominantemente por dentes e maxilares.

Os resultados estudo sobre a luta pela sobrevivência do maior primata conhecido foram publicados na revista Nature, aumentando a nossa compreensão da vida do Gigantopithecus blacki e da natureza precária da existência de um gigante num mundo onde ser pequeno e adaptável poderia fazer toda a diferença.

Graduado em Análise e Desenvolvimento de Sistemas e apaixonado por tecnologia, atualmente trabalho com projetos web e tenho orgulho de ser o idealizador do site Solte a Palavra.