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Os dinossauros, embora extintos há cerca de 66 milhões de anos, causam muito fascínio. Não à toa, desde que o primeiro dinossauro foi nomeado há aproximadamente dois séculos, a ciência evoluiu significativamente, proporcionando uma visão mais clara e detalhada da vida desses répteis antigos.

Os paleontólogos, através de descobertas fósseis e avançadas tecnologias de análise, desvendaram aspectos fascinantes sobre o comportamento, a biologia e os ecossistemas onde os dinossauros viveram.

Hoje, sabemos que esses seres não eram apenas enormes e assustadores, mas também incrivelmente diversos, com espécies que variavam em tamanho, forma e hábitos alimentares. Essas pesquisas revelaram que muitos dinossauros possuíam características complexas, como penas, e exibiam comportamentos sociais peculiares.

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Assim sendo, confira as 7 maiores descobertas de dinossauros dos últimos 200 anos.

1. O primeiro dinossauro nomeado

Muito antes de a primeira espécie de dinossauro ser formalmente descrita, fósseis desses incríveis animais já estavam sendo encontrados. Na época, no entanto, as pessoas não tinham a menor ideia do que eram esses ossos enigmáticos, e não sabiam como interpretá-los.

Foi somente por volta de 1818 que William Buckland, um clérigo e professor da Universidade de Oxford, decidiu investigar mais a fundo uma série de fósseis que haviam sido desenterrados nas proximidades de Oxfordshire.

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Com a colaboração de outros cientistas, Buckland chegou à conclusão de que esses fósseis pertenciam a um tipo de lagarto gigantesco que caminhava sobre quatro patas. Este lagarto foi posteriormente nomeado Megalosaurus bucklandii, em homenagem ao próprio Buckland.

2. Répteis herbívoros pré-históricos gigantes

Um ano após a nomeação do Megalosaurus, um segundo réptil pré-histórico gigante, o Iguanodon, foi descrito, marcando uma descoberta extremamente significativa. O Iguanodon foi o primeiro grande réptil herbívoro identificado, desafiando a crença de que a maioria dos répteis eram carnívoros ou insetívoros.

3. O elo perdido entre os dinossauros e as aves

O Archaeopteryx é um dos fósseis mais famosos do mundo, considerado o elo perdido entre os dinossauros e as aves por suas características que misturam traços aviários e reptilianos. No entanto, essa conexão não foi plenamente compreendida na época de sua descoberta.

O primeiro esqueleto de Archaeopteryx foi encontrado na Alemanha em 1861, apresentando impressões claras de penas ao redor do esqueleto. Embora os pássaros não fossem conhecidos há muito tempo, o Archaeopteryx foi descrito como um dos primeiros pássaros devido a essa descoberta extraordinária.

4. As guerras dos ossos

A Guerra dos Ossos foi um período intenso de competição entre os paleontólogos Othniel Charles Marsh e Edward Drinker Cope na década de 1870. Eles lutaram para descobrir e nomear o maior número possível de dinossauros nos Estados Unidos, usando táticas questionáveis como espionagem e roubo de fósseis.

Apesar dos danos às suas reputações, ambos contribuíram significativamente para o conhecimento dos dinossauros, descrevendo 136 espécies, incluindo Stegosaurus, Triceratops e Allosaurus.

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5. Ovos de dinossauros

Em 1923, ovos de dinossauro foram descobertos no deserto de Gobi, Mongólia, inicialmente pensados como pertencentes ao Protoceratops, mas mais tarde considerados de animais semelhantes ao Oviraptor.

Na década de 1980, ninhos do dinossauro Maiasaura foram encontrados em Montana, EUA, junto com fósseis de ovos, filhotes e adultos, proporcionando evidências sobre o cuidado parental e alimentação dos dinossauros, levantando questões sobre sua vida em colônias.

6. Aves são dinossauros vivos

O interesse pelos dinossauros diminuiu após a mania inicial no século XIX, mas ressurgiu na década de 1960. Esse fascínio renovado começou com a descoberta do Deinonychus antirrhopus em 1964 pelo paleontólogo John Ostrom.

Ostrom observou que os fósseis de Deinonychus se assemelhavam a aves, especialmente em suas mãos e quadris. Ele propôs que as aves poderiam ter evoluído dos dinossauros, uma ideia controversa na época. Isso provocou debates sobre os verdadeiros ancestrais das aves.

Os dinossauros eram vistos anteriormente como lagartos grandes e lentos. O Deinonychus, entretanto, era pequeno, ágil e rápido. Essa descoberta ganhou destaque devido ao cenário em evolução no qual se inseriu: um debate ativo sobre a relação entre pássaros e dinossauros, onde cada vez mais se reconhecia que as aves eram descendentes diretas dos dinossauros.

Na década de 1990, na China, um fóssil do dinossauro Sinosauropteryx foi descoberto com impressões de estruturas semelhantes a penas, marcando a primeira evidência clara de penas em dinossauros não-aviários.

A relevância da descoberta decorreu do contexto em que ocorreu: um debate em andamento sobre a relação entre pássaros e dinossauros, com uma crescente aceitação da teoria de que as aves descendiam diretamente dos dinossauros. As penas foram o catalisador final para essa teoria.